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Karl Maslo | Exsa, Quantex y la innovación como un core explosivo
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Exsa, Quantex y la innovación como un core explosivo

La empresa de explosivos del Grupo Breca reinventó su negocio con una tecnología que reta al status quo, es menos contaminante y ahorra millones de dólares. Hoy hace de la innovación el estado natural de su día a día.

“Una empresa que no tenga el chip de innovación, en el corto o largo plazo, va a salir del mercado”, dice, tajante, Karl Maslo, el CEO regional de Exsa, la empresa de explosivos del Grupo Breca. Lo hace con conocimiento de causa. Se trata —o se trató, para él y la empresa que lidera— de un asunto de sobrevivencia. Hace cinco años, Exsa decidió invertir en la construcción de una planta petroquímica para fabricar nitrato de amonio poroso de baja densidad, un componente fundamental de los explosivos, que importaba y usaba en sus productos, y que se había encarecido por la concentración de la producción en un oligopolio internacional. El problema es que no había disponibilidad de gas de Camisea para la planta y, cuando lo consiguieron, era tan caro que el proyecto perdió su sentido. ¿Qué hace una empresa de explosivos cuando no cuenta con su insumo principal? ¿Hay espacio para la innovación en una industria que parece —literalmente— escrita sobre piedra?

El ‘no’ como respuesta estaba avalado por décadas de historia, básicamente desde los años cincuenta del siglo XX, cuando un fertilizante agrícola —el nitrato de amonio poroso— empezó a ser utilizado para producir anfo, y éste reemplazó a la dinamita en operaciones donde era más eficiente y funcional, como la minería a tajo abierto. Pero lo que ocurrió fue lo impensado: Exsa retó al status quo. Maslo conformó lo que llamó el ‘comité de locos’, un equipo multidisciplinario de innovación que, tras 12 meses de investigación, desarrolló Quantex, una mezcla explosiva sin el mencionado componente, 18% menos contaminante y cuyo uso genera un ahorro de hasta 30%, entre el costo de la misma voladura y el de la fragmentación de la roca: (esto es) millones de dólares en las grandes minas del Perú. Exsa se redefinió a sí misma y ahora apunta a reescribir su industria. La lección es clara: no sólo se trata de ver para qué sirve la innovación —dice Maslo—, sino “entender de dónde viene el disparo, y estar preparado para esquivarlo o buscar soluciones que te ayuden a ello”.

La lección es clara: no sólo se trata de ver para qué sirve la innovación —dice Karl Maslo, CEO regional de Exsa—, sino “entender de dónde viene el disparo, y estar preparado para esquivarlo o buscar soluciones que te ayuden a ello”.

Tecnología, ahorro y energía

El cambio fue explosivo. Las primeras mineras en apostar por Quantex fueron Southern Perú —con Toquepala y Cuajone— y Yanacocha. Un año después de su lanzamiento, el 33% del mercado peruano de explosivos para la fragmentación de roca era suyo. Hoy lo es el 43%, y ya se prueba en los mercados chileno y colombiano, con la mirada puesta en toda la región. Pero más allá del explosivo, Quantex es una tecnología que sólo puede ser aplicada por el personal técnico capacitado y los camiones surtidores especiales de Exsa, que desde el año pasado también recorren Chinalco y Antapaccay. El impacto de su uso es triple: financiero, técnico y ambiental, un efecto conjunto que sólo Maslo resume de manera sencilla. “Con la misma cantidad de Quantex y el explosivo tradicional, tienes más energía con Quantex”, explica. Más energía es más eficiencia en la fragmentación de roca, lo que trasciende a la explosión. Exsa está midiendo los beneficios de Quantex “aguas abajo”, es decir, en la excavación y el chancado de una roca más pequeña y fácil de procesar.

¿Pero qué hace avanzar a Quantex a esa velocidad? “Ha sido tan revolucionario que ha hecho que la industria cambie su manera de ver los explosivos”, dice, convencido, Darío Villalobos, jefe de asistencia técnica tajo de Exsa. Lo que hizo Exsa —explica— fue cambiar el nitrato de amonio poroso de baja densidad por uno de alta densidad en una nueva fórmula —Quantex— y desarrollar una solución gasificada que lo potencie. Esta aumenta su volumen en los taladros, esos orificios en el suelo de 15 metros de profundidad, perforados por la maquinaria del mismo nombre para ser llenados con la mezcla y —al volar (escuche aquí una explosión)— cavar lo que más tarde será un tajo. El mayor volumen que genera la gasificación le ahorra explosivo a la mina, pero, además, es de un mayor poder energético. Las matemáticas no mienten: calcule un monto de dos cifras en dólares y multiplíquelo por los 7,000 de taladros que llena al año una gran mina. Ahora súmele el monto —directo— a la última línea de la cuenta de resultados. El número puede sumar US$10 millones.

“Con la misma cantidad de Quantex y el explosivo tradicional, tienes más energía con Quantex”, explica Maslo. Más energía es más eficiencia en la fragmentación de roca, lo que trasciende a la explosión.

La mezcla —preparada in situ, en el camión, y vertida en los taladros— ya no usa 6% de petróleo, sino 3%, lo que lo hace ecoamigable, pues elimina los llamados “humos pardos”, que tras la explosión (imagine los disparos al aire de los taladros) se extiende a las zonas de influencia. El efecto ambiental es una reducción de hasta 18% de los gases de efecto invernadero, según un certificado ISO otorgado por la compañía suiza SGS. De cara al procesamiento posterior de la roca, Quantex deja una “granulometría más fina”, pero, más allá de eso, su tecnología se adapta a las necesidades del cliente: la mezcla que arroje el camión adquirirá la densidad necesaria, alta o baja, para una roca dura o suave, de acuerdo a la solución gasificada que se le aplique. Se trata de un giro de 360 grados frente al clásico heavy anfo, que llega a las operaciones mineras en productos distintos para cada ocasión. “Esta es la principal ventaja de la tecnología Quantex, que con un sólo producto podemos trabajar con distintas condiciones de dureza de la roca”, resume Villalobos.

El camino de la innovación

De cara a otro mercado, el de la minería subterránea, hace tres años Exsa decidió invertir en una planta para la fabricación de una serie de productos que hasta entonces importaba y que conforman los sistemas de iniciación. Todo explosivo requiere de un detonador: antes una mecha conectada a una línea de pólvora (imagine aquí al Coyote y su caja de TNT) y hoy un sistema electrónico computarizado, conformado por siete piezas. Cada una necesita de un proceso de producción distinto, en una planta cuya inversión calculada fue de US$80 millones. La investigación inicial llevó a dos técnicos de Exsa a recorrer plantas del mundo —la mayoría especializada en un solo componente—, de China a Rusia, pasando por países de Europa, Sudáfrica, Estados Unidos, Brasil y Chile. El Babel de tecnologías arrojó como resultado Nazca, la planta que Exsa está por inaugurar en Lurín. Maslo no lo llama innovación, pero el hecho de que sea la primera planta en la región y la segunda en el mundo para el ensamblaje automatizado de detonadores —y que la suma de tecnologías haya reducido su inversión a US$40 millones— hace imposible arrebatarle el título.

La investigación inicial para su nueva planta de detonadores llevó a dos técnicos de Exsa a recorrer plantas del mundo, de China a Rusia, pasando por países de Europa, Sudáfrica, Estados Unidos, Brasil y Chile.

La innovación está en el ADN de Exsa, sostiene Maslo. Pero es innegable que Quantex la volvió a poner en primera fila. Aquel ‘comité de locos’ que desarrolló esta tecnología hoy es oficialmente el comité de innovación abierta y, desde abril, tiene una gestora senior al frente, Valeria Bruno. Hace apenas unos meses, el hub de innovación del Grupo Breca la ayudó a ella y a un grupo de ejecutivos de Exsa a definir su razón para innovar: la “reducción de costos y la eficiencia evidenciada” que le exigen los clientes. A eso apunta hoy el comité, integrado por ingenieros químicos de I+D, y profesionales de marketing y gestión de nuevos productos, mejora continua, finanzas, gestión de conocimiento y el área comercial, que no necesariamente son C-level. La desjerarquización es la base natural del equipo que sigue liderando Maslo. Y la propuesta es clara: que la innovación sea independiente incluso de él mismo, y trascienda a las circunstancias y necesidades. Ese —insiste— será su legado: “Que el día que me vaya esto continúe solito y el futuro de la empresa esté asegurado”.

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